Le tic-tac des horloges, on dirait des souris qui grignotent le temps. (Alphonse Allais)
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Big Ben

Clock Tower, Palais de Westminster


Big Ben est le surnom donné à la cloche de la tour de l'horloge situé au Palais de Westminster à Londres. Les Anglais utilisent souvent le surnom Big Ben pour désigner non seulement la cloche mais la tour de l'horloge. La construction de la tour « Clock Tower », une conception d'Augustus Pugin, se termine en 1859.

La tour a une hauteur de 96,3 m et une surface de 12 m carré. L'assise en béton a une épaisseur de 3 m et une surface de 15 m carré. Le premier 61 m de la tour est composé de briques. Le reste, en forme de flèche, est entouré de fonte. L'intérieur n'est ouvert qu'aux visiteurs ayant une autorisation. La tour compte 334 marches.

L'horloge carillon de la tour compte quatre faces. Les cadrans ont 7 m de diamètre. L'aiguille des minutes mesure 4,2 m.

La cloche principale a un poids de 13,5 tonnes. Elle a une hauteur de 2,2 m et un diamètre de 2,7 m. Deux mois après sa mise en fonction (1959), la cloche se fissure. Elle ne sonne plus pendant quatre ans. En 1863, la cloche est remise en fonction après l'avoir tournée d'un quart de tour afin que le marteau ne frappe plus la fissure. Cette fissure donne au Big Ben le son distinctif qu'on lui connaît.

Quatre autres cloches pesant de 1,1 à 4 tonnes sonnent les quarts d'heure.

de Pierre Bérard
02 avril 2011


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